On the morning of 13 July 1989

Karl KEHRLE (Brother ADAM),

For the Degree of Doctor of Science, honoris causa .

The public orator, Professor Michael J. SWANTON, BA MSc PhD FSA FRHistS, delivered the following oration when presenting the honorary graduand to the Chancellor.

Karl Kehrle, or rather Brother ADAM (as a monk he is known by a given name), is perhaps the world's finest, certainly its best-known, beekeeper; a scientist too: a geneticist, who has modified his behaviour, the actual nature of the honey bee.

As a boy, just 11 years old, a miller's son from Würtemberg, he left home to join the Benedictine community at Buckfast here in Devon. Strange in itself, but that was 1910, the world, Devon even, was a different place - the main road he took from Exeter to Plymouth a single dirt track. It was soon decided to move him from heavy building-work to let him help with the bees, which had been part of monastic life for centuries. It was a significant time to enter that strange world of bees. As so often, Chancellor, the time met the man. As the outbreak of the first world war a disastrous bee-disease swept through England, destroying ninety per cent or more of the country's bee population, crippling honey production of course, and with significant implication for the pollination of fruit and other food-crops at the very time enemy blockade was raising the demand for home food production.

What Karl found was that, while the native British bee simply became extinct, cross-bred varieties survived. Despite savage inroads on the Buckfast hives, the abbey's beekeeping efforts substantially increased. The end of the war found Karl, now ADAM and a British citizen, himself in charge of the apiaries, with a five-ton honey surplus and stock strong enough to make healthy cross-bred queens available to beekeepers elsewhere.

The demand for an improved breed of honey-bee would direct ADAM's personal endeavours for the remainder of his life - seventy years of major scientific research, so far. In his field certainly, no one has achieved more. And he is still looking. Few researchers have ever maintained a single scientific objective for so long. Cross-breeding is an exceptionally lengthy process. But of course it has to be said, few have ever enjoyed the circumstances which permit it.

A monk's life is conducive to long-term research certainly ; no coincidence that ADAM has lived and carried out his research from the same cell for seventy years - low funded to a degree - a substantial programme and significant innovations on the barest of resources : scavenging nails and spare wood from packing cases. This was technical research of a kind where there could be no laboratory substitute for lengthy practical experience in the field : experiments of a kind that could only be carried out under real conditions, in isolation broods high up on the most desolate parts of Dartmoor.

His object has been to breed a bee that would produce maximum returns with minimum layout - of course disease resistant, but with all the desirable qualities : tough, quiet, less prone to swarm - above all more productive in our interest. One single Buckfast brood in Denmark is known to have produced slightly over one third of a ton of honey in a single season. No wonder Buckfast bees are now in world-wide demand. All in all, some thirty thousand Buckfast queens are reared annually. Though sadly it seems that nowadays not even bees can be allowed to multiply unassisted. It is done by artificial insemination, with the aid of a microscope. Some things I am happy to say do not change. ADAM is still making the same soft bee-candy he first learned to make more than seventy years ago - and still using the same old enamelled saucepan.

Over the years, his search for breeding material let him to travel extensively in many parts of Europe and the Mediterranean - into the Sahara itself. And most recently, in his late eighties, he braved the heat of Africa again to search out the rare black bee of Kilimanjaro. So although what he was seeking was primarily an improvement in economic qualities - that is to say, more honey to put on our bread - his work has also laid the foundation of our present knowledge of the species taxonomy and bio-geography.

The work has not be without problems of course : not just uncertain south-western weather, but hives stolen, or raked with machine-gun fire by practising gunners ; nowadays wildflowers disappearing at a horrific rate, hostile pesticides killing his bees, and his foreign consignments always vulnerable - eaten by ants or interned by customs. And between achievements what all academic workers know too well but rarely acknowledge, a long list of disappointments : experiments on which so much work and so much hope rests, only to prove negative. In the event, he has come to creating the perfect honeybee - not created in the strict sense of course, but developed by the hand of man.

Well, single-minded dedication over eight decades. ADAM seems to have given his whole life to bees, if that is proper to say of a monk. I am sure it is. He has had a genuine vocation to serve God and the world through this one small part of creation. I am not sure what the creator thinks of genetic interference, but the world has every reason to be grateful.

Long-time consultant to the Ministry of Agriculture and lectures of international standing with three books to his name, ADAM's immense knowledge of practical bee-keeping is placed unstintingly at the service of a continuous stream of visitors - latter-day pilgrims to Buckfast - and he will reply instantly to constant postal enquiries from round the world. Like the bees themselves, he seems to have an infinite capacity for work. For a ninety-year old monk, his calendar is really rather full. Indeed, we are lucky to have him with us today. He still devotes an eight-hour day to his bees - now twenty million or more of them - and I suspect he is thinking about them now.

Such great service is not without its honours : a British OBE, German Verdienstkreuz and Swedish Gold Medal, instant recognition - at conferences actually mobbed by the beekeeping fraternity. But I suspect the honour that pleases him most, is to find one species of bee now named after him. The black honeybee of Crete, which according to Classical mythology was thought to be the origin of all honeybees, is now officially known as Apis mellifera ADAMi . It happens to be a rather bad-tempered little bee, but let that pass ! And in recent times fame indeed, the star of a three-part television series, and a biography published just last month. But all that pales into insignificance compared with his lasting memorial : out there, all over the world, by now millions upon millions of workers, in service this very minute. If the great honey harvest, all over England and Europe, and essential for survival in parts of third world, still arrives, then it owes much to Karl Kehrle, ADAM.

Mr Chancellor, I have the honour to present to you Brother ADAM, and ask you to confer on him our degree of Doctor of Science, honoris causa .

from University of Exeter Gazette,
ISSN 0306-6401
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[No 115, October 1989

Au matin du 13 juillet 1989

Karl KEHRLE (Frère ADAM),

Pour le grade de Docteur en Science, honoris causa.

Discours prononcé par le Professeur Michael J. SWANTON, BA, MSc, PhD, FSA, FRHistS lors de la présentation du candidat honoraire au Chancelier.

Karl KEHRLE, ou plutôt Frère ADAM de son nom de religieux, est peut-être le meilleur apiculteur au monde, et certainement le plus célèbre. Homme de science aussi, généticien, il a réussi à modifier le comportement et la nature même de l'abeille.

A onze ans à peine, ce fils d'un meunier du Wurtemberg rejoint la communauté bénédictine de Buckfast. En 1910, le monde, le Devon, tout était différent. La grand-route d'Exeter à Plymouth n'était alors qu'un chemin de terre. Très rapidement, on affecte le Frère au rucher, les travaux lourds ne convenant pas à sa faible constitution. L'apiculture était une tradition solidement ancrée dans la vie monastique. Le moment était crucial pour découvrir le monde des abeilles - et le Frère ADAM fut l'homme de la situation : alors qu'éclate la première guerre mondiale, une maladie de l'abeille ravage l'Angleterre, décimant plus de 90 % du cheptel, compromettant bien entendu la récolte, mais aussi la pollinisation, à une époque où le blocus ennemi exigeait une production accrue de fruits et légumes indigènes.

Karl découvrit que, si l'abeille locale est en voie d'extinction, des variétés croisées survivaient. Malgré quelques atteintes terribles aux ruches de Buckfast, l'abbaye continua d'investir dans l'apiculture. A la fin de la guerre, Karl, devenu ADAM et citoyen britannique, était responsable des ruchers, à la tête de cinq tonnes de miel excédentaire, ainsi que d'un cheptel assez vigoureux pour fournir aux apiculteurs des reines de croisement en pleine santé.

Tous ses efforts tendront désormais vers un seul but : satisfaire à la demande d'une meilleure race d'abeilles. Septante ans de recherche scientifique majeure. Nul n'a fait mieux dans ce domaine. Et ce n'est pas fini. Peu de chercheurs se sont fixé un seul objectif précis pendant aussi longtemps. Le croisement est un processus extrêmement lent et fastidieux. Mais il faut reconnaître que le Frère ADAM a bénéficié de toutes les conditions favorables pour mener à bien son entreprise.

Une vie de moine incite naturellement à une recherche de longue haleine. Rien d'étonnant à ce que le Frère ADAM ait vécu et travaillé dans la même cellule pendant 70 ans. Ses moyens étaient très limités, il allait jusqu'à récupérer les clous et le bois des caisses pour réaliser ses innovations techniques. Aucun laboratoire n'aurait pu remplacer la patiente expérimentation sur le terrain, indispensable dans ce type de recherche, jusque dans les parties les plus isolées du Dartmoor.

Son objectif était de produire une abeille ayant le meilleur rendement possible, pour un investissement minimum : résistante aux maladies, robuste, douce, peu essaimeuse, et surtout plus productive, dans notre intérêt. Au Danemark, une seule ruche Buckfast a donné près de 350 kg de miel en une seule saison. Pas étonnant que les reines Buckfast soient prisées dans le monde entier. En tout, près de 30 000 reines Buckfast sont produites chaque année. Il semble malheureusement que de nos jours, même les abeilles ne se reproduisent plus sans assistance : on pratique l'insémination instrumentale sous le microscope. Mais heureusement, certaines choses ne changent pas : ADAM fabrique toujours le même candi qu'il y a 70 ans, dans la même vieille casserole émaillée.

Au fil des ans, ses recherches de matériel génétique l'ont mené un peu partout en Europe, dans le bassin méditerranéen et jusqu'au Sahara. Il y a peu, à 80 ans largement passés, il décida de braver à nouveau les chaleurs de l'Afrique à la recherche de l'abeille noire du Kilimandjaro, très rare. Alors qu'au départ, le Frère ADAM cherchait seulement à améliorer la productivité des abeilles - pour que nous ayons plus de miel sur notre pain -, nous pouvons dire aujourd'hui que son travail est à la base de nos connaissances actuelles en matière de taxonomie et de biogéographie de l'abeille.

Bien sûr, tout cela ne s'est pas fait sans mal : le climat incertain avec ses vents du sud-ouest ; les ruches volées ou mitraillées par des amateurs de tir ; aujourd'hui la disparition spectaculaire des fleurs sauvages ; les pesticides tuant ses abeilles ; ses reines expédiées à l'étranger toujours vulnérables : mangées par les fourmis ou confisquées par la douane ; les succès entrecoupés de nombreuses déceptions ; les expériences prometteuses qui ne mènent à rien. Il est parvenu en tout cas à créer l'abeille parfaite, ou plutôt à la " développer de la main de l'homme ".

Quatre-vingts ans de dévouement à une cause. On peut dire qu'ADAM a donné sa vie aux abeilles. Il a servi Dieu et le monde en mettant sa vocation au service de cette infime partie d'humanité. J'ignore ce que pense le créateur des interférences génétiques, mais le monde a toutes les raisons d'être reconnaissant.

De longue date conseiller du Ministère de l'Agriculture, conférencier de renommée internationale, auteur de trois livres, le Frère ADAM met son immense connaissance de la pratique apicole au service du flot ininterrompu de visiteurs à Buckfast. Il répond sans délai au courrier qui lui arrive du monde entier. Sa capacité de travail semble aussi inépuisable que celle des abeilles. Pour un moine de 90 ans, son emploi du temps est vraiment bien rempli. Et nous avons la chance qu'il soit parmi nous aujourd'hui ! Il consacre encore toujours huit heures par jour à ses abeilles. Et je parierais que c'est à elles qu'il pense en ce moment !

Une telle œuvre mérite des honneurs : Un O.B.E britannique, la Croix du Mérite en Allemagne et une Médaille d'or suédoise, une reconnaissance immédiate lors des conférences où se bouscule le monde apicole. Mais je pense que ce qui lui a fait le plus plaisir, c'est qu'une espèce d'abeilles porte désormais son nom. L'abeille noire de Crète, à l'origine de toutes les races d'abeilles selon la mythologie classique, a été baptisée officiellement Apis mellifera adami . Il se trouve qu'elle n'a pas très bon caractère, mais qu'à cela ne tienne ! Et récemment, la gloire : le Frère ADAM, héros d'une série télévisée en trois épisodes, et une biographie publiée il y a un mois à peine. Mais tout cela n'est rien au regard de l'héritage qu'il nous laisse : en ce moment même, partout dans le monde, des millions et des millions d'ouvrières sont à l'ouvrage. Et, si la grande miellée se produit encore, en Angleterre, en Europe, dans le Tiers-monde qui en a tant besoin, nous le devons en grande partie à Karl Kehrle, ADAM.

Monsieur le Chancelier, j'ai l'honneur de vous présenter le Frère ADAM et je vous demande de lui conférer le titre de Docteur en Science, honoris causa.

Extrait de la Gazette de l'Université d'Exeter (Devon, UK),
ISSN 0306-6401
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No 115, October 1989
Adaptation française : Marie-Claude DEPAUW, Belgique

Der öffentliche Redner Professor Michael J. SWANTON, BA MSc PhD FSA FRHistS, hielt, als er die Anwärter auf Ehrentitel dem Kanzler Vorstellte, folgende Rede:

Am Morgen des 13. Juli 1989:
Zur Verleihung des Titels eines Doktors der Naturwissenschaften, honoris causa

Karl Kehrle, oder besser Bruder ADAM (als Mönch ist er unter einem Vornamen bekannt), ist vielleicht der weltbeste, sicherlich jedoch der bekannteste Imker; und auch ein Wissenschaftler: er ist ein Genetiker, der das Verhalten, ja sogar das Wesen der Honigbiene verändert hat.

Als kaum elfjähriger Junge, Müllersohn aus Württemberg, verließ er sein Zuhause, um sich der Gemeinschaft der Benediktiner in Buckfast, hier in Devon, anzuschließen. An sich eine seltsame Sache, doch damals schrieb man das Jahr 1910; die Welt, Devon eingeschlossen, war noch eine andere - die Hauptstraße, auf der er von Exeter nach Plymouth gelangte, lediglich eine schmale, staubige Landstraße.

Schon bald wurde beschlossen, ihn von den schweren Bauarbeiten zu entbinden und ihn stattdessen bei den Bienen mithelfen zu lassen, deren Haltung schon seit Jahrhunderten ein Bestandteil mönchischen Lebens gewesen war. Er betrat diese seltsame Welt der Bienen zu einem wichtigen Zeitpunkt. Wie so oft, Herr Kanzler, trafen hier der richtige Mann und der richtige Zeitpunkt aufeinander. Bei Ausbruch des Ersten Weltkrieges wurde England von einer katastrophalen Bienenkrankheit heimgesucht, die mindestens neunzig Prozent der Bienenbevölkerung des Landes hinwegraffte, was natürlich die Honigproduktion lahmlegte und schwere Folgen für die Bestäubung von Obst und anderen Nutzpflanzen nach sich zog. Und das alles just zu der Zeit, als die Einfuhrblockade durch den Feind die Nachfrage nach Lebensmitteln aus Inlandsproduktion hochschnellen ließ.

Karls Entdeckung war, daß während die einheimische, britische Biene schlichtweg ausgelöscht wurde, gekreuzte Rassen hingegen überlebten. Den schonungslosen Plünderungen ihrer Bienenstöcke zum Trotz steigerte die Abtei von Buckfast ihre Bemühungen um die Bienenzucht noch. Als das Kriegsende kam, hatte Karl, der nun ADAM hieß, britischer Staatsbürger war und mittlerweile auch für den Imkereibetrieb verantwortlich, einen Fünftonnenüberschuß an Honig und einen so starken Bienenbestand vorzuweisen, daß er Königinnen aus gesunden, gekreuzten Rassen auch an Imker an anderen Orten liefern konnte.

Die Nachfrage nach einer verbesserten Honigbienenzucht sollte ADAMs persönliches Streben für sein weiteres Leben bestimmen - bis jetzt waren das siebzig Jahre hochqualifizierter wissenschaftlicher Forschung. Auf seinem Gebiet hat mit Sicherheit niemand mehr erreicht als er. Und er macht immer noch weiter. Nur wenige Forscher haben sich so lange mit ein und demselben wissenschaftlichen Ziel befaßt. Die Kreuzung von Rassen ist ein außerordentlich langwieriger Vorgang. Doch man muß natürlich dazusagen, daß die Ausgangssituation auch nur für wenige so günstig war, daß sich derartige Erfolge überhaupt einstellen konnten.

Das Leben eines Mönches ist langzeitig angelegter Forschung bestimmt sehr förderlich; es ist kein Zufall, daß ADAM in der selben Zelle siebzig Jahre lang lebte und von dort aus seine Forschung betrieb - mit äußerst niedrigem Budget - ein beträchtliches Programm und bedeutende Neuerungen trotz höchst eingeschränkter Mittel: so deckte er sich z.B. mit Nägeln und Holz von Packkisten ein. Hier handelte es sich um technische Forschung, bei der langjährige Erfahrung in der Praxis nicht durch Experimente in einem Labor ersetzt werden konnte: Experimente, die man nur unter echten Bedingungen, in isolierter Aufzucht weit oben in den einsamsten Gegenden Dartmoors, durchführen konnte.

Sein Ziel ist immer gewesen, eine Biene heranzuzüchten, die maximale Erträge bei minimalem Aufwand erbringt - eine Biene, die selbstverständlich resistent gegen Krankheiten, aber mit allen wünschenswerten Eigenschaften ausgestattet ist: widerstandsfähig, ruhig, schwarmträge - und vor allem produktiver in unserem Sinne. Von einem Buckfastvolk in Dänemark ist bekannt, daß es in einer einzigen Saison knapp über eine Dritteltonne Honig erbracht hat. Kein Wunder, daß nun eine weltweite Nachfrage nach Buckfastbienen besteht. Alles in allem werden alljährlich etwa 30.000 Buckfastköniginnen aufgezogen. Doch leider scheinen sich heutzutage nicht einmal mehr Bienen alleine fortpflanzen zu dürfen. Dies geschieht durch künstliche Befruchtung unter dem Mikroskop. Einige Dinge jedoch ändern sich glücklicherweise nicht. ADAM macht immer noch dieselben weichen Honigbonbons, die er vor mehr als siebzig Jahren zu machen lernte - und dazu benutzt er immer noch dieselbe alte Emaillepfanne.

Im Laufe der Jahre führte ihn seine Suche nach Zuchtmaterial in die verschiedensten Gegenden Europas und des Mittelmeerraumes - sogar bis in die Sahara. Erst kürzlich wieder trotzte er, in seinen späten Achtzigern, der Hitze Afrikas, um die seltene schwarze Biene vom Kilimanjaro aufzuspüren. Und somit hat er mit seiner Arbeit die Grundlage für unser heutiges Wissen bezüglich der Bestimmung der Species und ihres Lebensraumes geschaffen, obwohl sein Anliegen in erster Linie die Verbesserung ihrer wirtschaftlichen Eigenschaften war - also: mehr Honig auf's Brot.

Diese Arbeit ist natürlich nicht vonstatten gegangen, ohne daß Probleme auftauchten: nicht bloß das unbeständige Wetter des Südwestens, sondern auch, daß Beuten gestohlen oder bei Schießübungen durch Maschinengewehrsalven beharkt wurden; und heutzutage kommen noch das erschreckend schnelle Verschwinden der Wildpflanzen, der Bienentod durch Pestizide und die Unsicherheit seiner Sendungen ins Ausland hinzu, bei denen die Bienen von Ameisen gefressen oder am Zoll aufgehalten werden. Und, wie alle Akademiker wissen, doch nur selten zugeben: zwischen Erfolgen liegt meist eine lange Reihe von Enttäuschungen. Experimente, in die man viel Arbeit und Hoffnung gesteckt hat, schlagen fehl. Letzten Endes hat er sein Ziel, die perfekte Honigbiene zu erschaffen, nahezu erreicht - natürlich nicht erschaffen im engeren Sinne, aber weiterentwickelt durch Menschenhand.

Zielstrebige Hingabe über einen Zeitraum von acht Jahrzehnten. ADAM scheint sein ganzes Leben den Bienen gewidmet zu haben, wenn man das von einem Mönch überhaupt sagen kann. In diesem Falle bestimmt. Er ist wahrlich berufen, Gott und der Welt auf diesem einen kleinen Gebiet der Schöpfung zu dienen. Ich bin mir nicht sicher, was der Schöpfer von genetischer Einmischung halten mag, die Welt hingegen hat allen Grund, dankbar zu sein.

Seit geraumer Zeit Berater des Ministeriums für Landwirtschaft, Dozent von internationalem Rang und Autor dreier Bücher, stellt ADAM seine immense Sachkenntnis von praktischer Bienenzucht dem nie versiegenden Strom von Besuchern - modernen Pilgern nach Buckfast - großzügig zur Verfügung, und schriftliche Anfragen aus der ganzen Welt beantwortet er postwendend. So wie seine Bienen scheint auch er unermüdlich arbeiten zu können. Für einen neunzigjährigen Mönch hat er einen sehr vollen Kalender. So sind wir sehr froh, ihn heute bei uns zu haben. Nach wie vor widmet er seinen Bienen - mittlerweile mehr als zwanzig Millionen an der Zahl - einen Acht-Stunden-Tag, und ich schätze, er denkt auch in diesem Moment an sie.

Solch großer Dienst bleibt nicht ohne Ehrungen: der Titel eines OBE (Officer of the Most Excellent Order of the British Empire), das deutsche Verdienstkreuz und die schwedische Goldmedaille, unmittelbare Anerkennung - auf Konferenzen, auf denen er von der Imkerzunft geradezu bestürmt wurde. Aber so, wie ich ihn einschätze, ist die Ehrung, durch die er sich am meisten geschmeichelt fühlt, diejenige, nun eine Bienenart nach ihm benannt zu sehen. Die schwarze Honigbiene von Kreta, aus der nach der klassischen Mythologie alle Honigbienen hervorgegangen sind, wird jetzt offiziell unter dem Namen Apis mellifera adami geführt. Zwar handelt es sich dabei um eine eher übellaunige kleine Biene, doch vergessen wir das! Und in jüngster Zeit ist er zu wahrem Ruhm gelangt. Er war der Star einer dreiteiligen Fernsehserie, und seine Biographie ist erst letzten Monat veröffentlicht worden. Doch all dies verblaßt zur Bedeutungslosigkeit neben seinem bleibenden Denkmal: da draußen, auf der ganzen Welt, sind inzwischen Millionen und Abermillionen von Arbeiterinnen auch in dieser Minute im Einsatz. Wenn auch heute noch in ganz England und Europa die große Honigernte hereinkommt, die auch für das Uberleben in der Dritten Welt eine wichtige R.olle spielt, so ist dies überwiegend das Verdienst Karl Kehrles, ADAMs.

Herr Kanzler, ich habe die Ehre, Ihnen Bruder ADAM vorzustellen und Sie zu bitten, ihm den Titel eines Doktors der Naturwissenschaften honoris causa zu verleihen.

Extrait de la Gazette de l'Université d'Exeter (Devon, UK),
ISSN 0306-6401
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No 115, October 1989
Übersetzt von Iris J. W. BAHR, Freiburg im Breisgau
Gemeinschaft der Buckfastimker e.V., Zuchtregistratur 1993, 52-55